Qu’est-ce qu’une liquidation forcée des positions courtes, aussi appelée « short squeeze »?

Être mal vues et massivement « vendues à découvert » sont des caractéristiques clés de ce que l’on appelle les actions meme. Mais qu’est-ce qu’une « vente à découvert », comment fonctionne la « liquidation forcée », et comment les investisseurs de détail ont-ils su en tirer profit contre les fonds spéculatifs ? Lisez la suite pour découvrir la nouvelle stratégie « meme squeeze » (ou « liquidation des actions memes ») des investisseurs de détail, comment ils ont dupé les fonds spéculatifs complaisants et comment se poursuit ce jeu du chat et de la souris entre les fonds spéculatifs et les investisseurs de détail.

Comment fonctionne une liquidation forcée des positions courtes

Une liquidation forcée des positions courtes survient lorsque le cours d’une action augmente (souvent induit par l’achat d’une action par des investisseurs de détail), obligeant les investisseurs (généralement des fonds spéculatifs) qui s’étaient positionnés en faveur d’une chute de l’action, à acheter l’action pour inverser la tendance, à leur tour, ce qui entraîne une hausse encore plus importante de l’action. Cela a été une caractéristique majeure de la tendance haussière des actions memes observée cette année. Une liquidation forcée des positions ouvertes se déroule en deux étapes : la position est « vendue à découvert » puis la position est « liquidée ». 

  1. La position courte est lorsque les investisseurs, souvent des fonds spéculatifs, orientent la position afin que le cours des actions d’une entreprise chute. Ils le font en empruntant les actions d’une société à des actionnaires à long terme, tels que des fonds de pension ou des compagnies d’assurance, avec un accord pour restituer les actions à l’avenir. En attendant, ils espèrent que les actions de la société chuteront, ce qui leur permettra de restituer les actions à leur propriétaire et d’empocher la différence de prix de l’action. Les actions memes étaient des « positions courtes » populaires car elles sont souvent en difficulté ou essaient de mettre en œuvre un plan de redressement, ces fondamentaux faibles attirant des vendeurs à découvert de fonds spéculatifs.
  2. La liquidation intervient lorsque, au lieu de chuter, le cours de l’action augmente. Cette hausse est souvent stimulée par les achats d’investisseurs de détail, qui obligent le fonds spéculatif à se lancer sur le marché et à racheter les actions dont il a besoin pour redevenir le propriétaire sous-jacent (« rachat pour couvrir le découvert », ou « short covering »). Plus le cours de l’action augmente, plus cette pression est forte (« liquidation forcée des positions courtes »). Le fonds spéculatif contribue en fait à cette hausse du cours de l’action en étant un acheteur supplémentaire sur le marché. Plus la position courte est importante, plus le nombre d’actions à racheter est élevé et plus le risque est important si les prix commencent à augmenter.

Explication de la stratégie « meme squeeze »

Les investisseurs de détail ont profité de cette situation pour développer leur propre stratégie d’investissement appelée « meme squeeze » (liquidation des actions memes), en galvanisant l’immense communauté des investisseurs en ligne pour forcer une hausse du cours des actions de sociétés à très court terme, déclenchant une liquidation forcée des positions courtes contre les fonds spéculatifs et d’autres gains de prix. Cela a ajouté un troisième ingrédient unique à la stratégie traditionnelle de « liquidation forcée des positions courtes ».

  1. La stratégie « meme squeeze » a évolué suite à l’arrivée massive de nouveaux investisseurs de détail, fusionnant leurs objectifs traditionnels axée sur les petites capitalisations et les actions de croissance avec une adhésion de la communauté des investisseurs en ligne. Cela a permis le développement de leur propre stratégie d’investissement « meme squeeze » qui voit l’intérêt en ligne se concentrer sur l’achat d’actions à faible capitalisation avec une position à court intérêt importante, dans l’espoir de conduire une « liquidation forcée des positions courtes » et une forte reprise des actions à court terme. 

L’exemple de Gamestop

La collision entre la complaisance des fonds spéculatifs et la révolution de l’investissement de détail

Le détaillant de jeux vidéo GameStop (GME) est l’exemple le plus célèbre de cette nouvelle stratégie d’investissement. La chaîne était bien connue des consommateurs, avec 5 500 magasins de détail à travers les centres commerciaux et les rues des États-Unis, du Canada, de l’Europe et de l’Australie. Mais elle faisait face à une concurrence accrue alors que l’industrie adoptait un modèle de commerce électronique en ligne. Cela a rendu la société déficitaire entre 2017 et 2020, et a vu le cours de ses actions chuter à un niveau inférieur à 3 dollars par action en avril 2020, en baisse par rapport à plus de 25 dollars par action trois ans auparavant, et a placé sa capitalisation boursière bien en dessous de 1 milliard de dollars. 

Avec des perspectives fondamentales apparemment aussi médiocres, de nombreux fonds spéculatifs se sont été positionnés pour que le cours de l’action continue à chuter. La taille de ces positions courtes était énorme, avec le nombre d’actions vendues à découvert connu pour être supérieur à toutes les actions en circulation de la société. Ce que l’on appelle le « ratio d’intérêt des positions courtes » ou les actions vendues à découvert en pourcentage du total des actions de la société, était supérieur à 100 %. Cette énorme position courte représentait plus de six jours du volume de trading quotidien moyen total GameStop. C’est ce que l’on appelle le ratio « jours pour couvrir ». La taille de cette position était sans précédent et reflétait la complaisance des fonds spéculatifs, persuadés que rien n’empêcherait le cours de l’action de continuer à chuter.

Cependant, fin 2020, GameStop est devenu populaire au sein de la communauté des investisseurs de détail en ligne, y compris sur des sites tels que R/wallstreetbetts, et leur achat a commencé à faire grimper le cours de l’action. Cela a obligé les fonds spéculatifs à acheter des actions sur le marché pour couvrir leurs grands nombres de positions courtes et a contribué à faire passer les actions de moins de 20 dollars à près de 350 dollars d’ici la fin janvier 2021.

Pression sur les positions courtes des fonds spéculatifs

Le succès de cette stratégie meme squeeze a entraîné des pertes pour les fonds spéculatifs* estimées à 12 milliards de dollars, le fonds spéculatif Melvin Capital perdant la moitié de sa valeur en janvier, le fonds spéculatif basé à Londres White Capital annonçant sa fermeture et le célèbre rédacteur de rapports courts Citron Research se retirant de la stratégie.

Cela n’a fait qu’ajouter à la pression importante qui pèse actuellement sur la communauté axée sur les « positions courtes » des fonds spéculatifs du fait de la poursuite de la reprise des capitaux propres. Il est difficile de parier sur des prix d’actions plus bas lorsque le marché dans son ensemble connaît une forte reprise. 

On estime que les positions courtes sur le S&P 500 représentent désormais seulement 1,5 % de la capitalisation boursière totale. Il s’agit d’un niveau plancher depuis 25 ans, et moins de la moitié du niveau record de 3,5 % lors de la crise financière mondiale. Cela illustre également à quel point la position courte des fonds spéculatifs dans GME représentant plus de 100 % des actions était extrême. 

Plus généralement, nous n’avons vu que 177 rapports courts (rapports de recherche négatifs publiés par des investisseurs qui vendent une action d’une société à découvert) et 182 campagnes d’activisme des actionnaires (investisseurs à la recherche de changements significatifs dans la stratégie et la gestion de l’entreprise) l’année dernière. Chacun d’eux représente un petit 0,6 % du nombre total d’actions cotées dans le monde.

Un jeu du chat et de la souris évolutif

Cette stratégie d’investissement meme squeeze continue de se développer, au fur et à mesure que les deux parties s’adaptent. Pour les fonds spéculatifs restants axés sur les positions courtes, la complaisance est finie et ils ont été forcés de prendre des positions courtes plus petites, avec une plus grande diversification à travers plus d’actions et un suivi étroit du sentiment des investisseurs de détail. Pour les investisseurs de détail, davantage d’actions sont désormais ciblées et des discussions ont lieu sur une plus large gamme de canaux sociaux.

La hausse actuelle des actions memes se poursuit avec des niveaux moins extrêmes, mais toujours élevés et courts. Par exemple, le ratio d’intérêt des positions courtes GME et les jours à couvrir représentent désormais une fraction de ses niveaux de janvier, mais se situent toujours bien au-dessus des niveaux moyens du marché. En outre, beaucoup plus d’actions sont maintenant impliquées que la poignée originale de janvier.

Le jeu du chat et de la souris entre les fonds spéculatifs et les investisseurs de détail se poursuit et évolue. Consultez cet espace.

* Financial Times, 25 juin 2021

 

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